Welcoming the Hungry, Sick, and Afraid

A church plant in Arizona is living the gospel by receiving people seeking asylum and helping them get to places of resettlement.

Date Posted: 
Friday, November 16, 2018

Pastor Israel Camacho prays with asylum seekers who are being welcomed and hosted at Iglesia Nueva Esperanza.  |  El pastor Israel Camacho ora con los solicitantes de asilo, que están siendo acogidos y alojados en la Iglesia Nueva Esperanza.

 

Pastor Israel Camacho believes that sharing the gospel is not just about words. That’s why he, his wife, Karla, and their congregation have been welcoming busloads of immigrants to their church, Iglesia Nueva Esperanza, an RCA church plant in Mesa, Arizona. (Translated, the name means New Hope Church.)

For the last three weeks, one or two Homeland Security buses have arrived every day at the doors of the church, delivering 25 to 45 families, or about 50 to 95 people. These people, arriving with the clothes on their backs and a plastic bag of belongings each, have traveled for weeks—even months—from their home countries of Honduras or Guatemala to the United States’ border.

Upon arrival at the border, the families—often a single parent with one or two children—report to Immigration and Customs Enforcement (ICE) that they are here to apply for asylum, seeking international protection in the face of fearful and threatening living conditions. The families are put in detention centers, usually for five to six days, while ICE processes paperwork.

In order for ICE to release the asylum seekers from the detention center, a family member in the U.S. must claim responsibility and be able to provide an address for resettlement. Once this family connection is confirmed, a Notice to Appear is issued, requiring the asylum seeker to appear in an immigration court near the place of resettlement on an appointed date. After the asylum seeker presents evidence to support the claim for needed protection, the judge makes a decision either to grant asylum or to have the person removed from the country.

After ICE releases the families from the detention centers, they are put on a bus and sent to Nueva Esperanza. In years past, these people have been dropped off at bus stations, left without a way to call their family members and without any money or resources.

This year, due to recently developed connections and relationships with local officials and police departments, the church began receiving calls.

“They said, ‘We need help. If we have people we’re releasing, are you guys willing to welcome them and help them get to their destinations?’” recalls Camacho. “[We said,] ‘Instead of just dropping them off at the bus stations, bring them to the churches.’

“The first thing we do is take them inside and let them know that they’re in a church. When they get on the bus, they don’t know where they’re going,” says Camacho. “So, we tell them, ‘This is a church. You’re released from the tension.’”

A group from the church then starts making calls, contacting the relatives so travel arrangements can be made for the asylum seekers, typically by bus or airplane. Some families are only at the church for a few hours, others are there for a few days. It all depends on what tickets are available.

In the meantime, Nueva Esperanza promises to house, feed, and prepare the asylum seekers for their travels. About two dozen volunteers from the church make this happen every day. One group makes the calls, and another group transports families to bus stations and the airport daily—not just dropping them off, but seeing them through security and onto the plane.

“You see the whole church involved, helping however they can: hosting families in their houses, taking them home to shower, and bringing food. They’ve been really involved,” says Camacho.

And the community has stepped up, too.

“What has been a blessing is the connections with other churches close to us—a Catholic church, a Mormon church, and other ministries. In the past, there was no connection at all,” says Camacho. “Churches are getting involved [and we’re] planning to get others … so they can host, to do the same thing we’re doing here.”

Even with church and community involvement, the work is hard as Nueva Esperanza daily encounters high volumes of people in need and has limited resources to meet them.

“Every day is different,” says Camacho. “We don’t actually know a set schedule for the buses to come in. We just prepare the space to welcome a group of people. … It’s a lot of pieces coming together at the same time. And while you’re doing that, you have a call that tomorrow another bus is coming.”

Tomorrow turns into today, another bus comes, and there’s another two on the horizon. There is no definite end in sight.

“We asked the Homeland Security guy who contacted us [how much longer], and he said, ‘I don’t know; ask God,’” says Camacho. “People are still coming, and they don’t know what to do with them. They’re at full capacity; that’s why they turn to us, the church.”

But, in the face of uncertainty, the church is committed to helping and loving these people seeking asylum, families who have left their homes because of violence, gangs, corruption, and threats on their lives.

“This is about families,” says Camacho. “Every family’s story is different. … When you hear their story, it gets to you. You see fear [still] in their eyes. This is about loving them the way Christ would love them.

“We are living the gospel here. A few of the state senators have come to watch and see what we’re doing because they didn’t even know this was happening. We told them, ‘We’ll let you do the politics; let us be Jesus to these people.’”


DANDO LA BIENVENIDA A LOS HAMBRIENTOS, ENFERMOS Y TEMEROSOS

Una iglesia plantada en Arizona, está viviendo el evangelio al recibir personas en busca de asilo y ayudándolos a llegar a los lugares de reubicación.

 

El pastor Israel Camacho cree que compartir el evangelio no se trata sólo de palabras. Es por eso que él, su esposa, Karla, y su congregación han dado la bienvenida a autobuses llenos de inmigrantes a su iglesia, Iglesia Nueva Esperanza, una iglesia RCA plantada en Mesa, Arizona.

Por las últimas tres semanas, uno o dos autobuses de Seguridad Nacional han llegado cada día a las puertas de la iglesia, entregando de 25 a 45 familias, o alrededor de 50 a 95 personas. Estas personas, llegan con la ropa que llevaban puesta y una bolsa de plástico con las pertenencias de cada uno, han viajado durante semanas, incluso meses, desde sus países de origen de Honduras o Guatemala a la frontera de los Estados Unidos.

A su llegada a la frontera, las familias, a menudo solo con un padre y uno o dos hijos-declaran al Servicio de Inmigración y Control de Aduanas (ICE), que están aquí para solicitar asilo, en busca de protección internacional, ante condiciones de vida temerosas y amenazantes. Las familias se ponen en los centros de detención, por lo general durante cinco a seis días, mientras que ICE procesa el papeleo.

A fin de que el ICE libere a los solicitantes de asilo del centro de detención, un miembro de la familia en los EE.UU. debe declarar responsabilidad y ser capaz de proporcionar una dirección para la reubicación. Una vez que se confirma la conexión de esta familia, se emite un Aviso para Comparecer, lo que requiere que el solicitante de asilo se presente en una corte de inmigración cerca del lugar de reubicación en una fecha fijada. Después de que el solicitante de asilo presenta evidencia para apoyar la demanda de amparo por necesidad de protección, el juez toma una decisión, ya sea de concesión de asilo o sacar a la persona del país.

Después que ICE libera las familias de los centros de detención, los ponen en un autobús y son enviados a Nueva Esperanza. En los últimos años, estas personas han sido dejadas en estaciones de autobuses, dejadas sin una manera de llamar a sus familiares y sin dinero o recursos.

Este año, debido a las conexiones y relaciones con los funcionarios locales y los departamentos de policía, la iglesia comenzó a recibir llamadas.

“Ellos dijeron: ‘Necesitamos ayuda. Si tenemos gente que se está liberando, ¿están ustedes dispuestos a darles la bienvenida y ayudarles a llegar a sus destinos?’”, Recuerda Camacho. “[Nosotros dijimos,] ‘En lugar de simplemente dejarlos en las estaciones de autobuses, llévenlos a las iglesias’.

“Lo primero que hacemos es llevarlos adentro y hacerles saber que están en una iglesia. Cuando toman el autobús, ellos no saben a dónde van”, dice Camacho. “Por lo tanto, les decimos, 'Esta es una iglesia. Usted está liberado de la tensión”.

Entonces un grupo de la iglesia comienza a hacer llamadas, poniéndose en contacto con los familiares para que se puedan hacer los arreglos de viaje para los solicitantes de asilo, por lo general por autobús o avión. Algunas familias sólo están en la iglesia durante unas horas, otras están allí por unos días. Todo depende de que los boletos estén disponibles.

Mientras tanto, Nueva Esperanza promete albergar, alimentar y preparar a los solicitantes de asilo para sus viajes. Alrededor de dos docenas de voluntarios de la iglesia hacen que esto suceda todos los días. Un grupo realiza las llamadas, y otro grupo transporta a las familias a las estaciones de autobuses y el aeropuerto todos los días, no sólo dejándolos, sino viéndolos a través de la seguridad y en el avión.

“Usted ve involucrada toda la iglesia, ayudando de la manera que pueden: alojando las familias en sus casas, llevándolas a casa para ducharse, y llevando comida. Han estado muy involucrados”, dice Camacho.

Y la comunidad ha dado un paso adelante, también.

“Lo que ha sido una bendición es las conexiones con otras iglesias cercanas a nosotros, una iglesia católica, una iglesia mormona, y otros ministerios. En el pasado, no había ninguna conexión en absoluto”, dice Camacho. “Las iglesias se están involucrando [y estamos] planificando conseguir otras... para que puedan albergar, y hacer lo mismo que estamos haciendo aquí”.

Incluso con la iglesia y la comunidad involucradas, el trabajo es duro, ya que Nueva Esperanza diario se encuentra con un gran volumen de personas necesitadas y tiene recursos limitados para atenderlos.

“Cada día es diferente”, dice Camacho. “No tenemos realmente un horario establecido para los autobuses que entran. Nosotros preparamos el espacio para recibir a un grupo de personas. ... Es una gran cantidad de piezas que se unen al mismo tiempo. Y mientras que usted está haciendo eso, recibe una llamada que mañana otro autobús está llegando”.

Mañana se convierte en hoy, otro bus viene, y hay otros dos en el horizonte. No hay un final definitivo a la vista.

“Le preguntamos al muchacho Seguridad Nacional que nos contactó: [cuánto tiempo más], y él dijo, ‘No sé; pregúntale a Dios’”, dice Camacho. “La gente sigue llegando, y no saben qué hacer con ellos. Están en máxima capacidad; es por eso que se dirigen a nosotros, la iglesia”.

Sin embargo, en un contexto de incertidumbre, la iglesia se ha comprometido a ayudar y amar a estas personas en busca de asilo, las familias que han abandonado sus hogares debido a la violencia, las pandillas, la corrupción y las amenazas en sus vidas.

“Se trata de familias”, dice Camacho. “La historia de cada familia es diferente. ... Cuando escucha su historia, le atrapa. Ve el miedo [aún] en sus ojos. Esto se trata de amarlos como Cristo los amaría.

“Estamos viviendo el evangelio aquí. Algunos de los senadores estatales han llegado a observar y ver lo que estamos haciendo, ya que ni siquiera sabían lo que está sucediendo. Les dijimos, ‘Vamos a dejar que ustedes hagan política; déjennos ser Jesús a estas personas’”.

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